Études littéraires

Mort de quatre héroïnes de romans : exemple de réponse à une question de corpus

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Mort de Virginie

Ce corpus est constitué de quatre textes, un extrait de Manon Lescaut de l’abbé Prévost, un de Paul et Virginie de Bernardin de Saint-Pierre, un extrait d’Atala de Chateaubriand et enfin un de Nana de Zola. Ils ont été écrits entre 1753 et 1880. Leur thème commun est la mort de leur héroïne.
Comment les différents romans mettent-ils en scène cette mort ?
Ces quatre récits ont des points communs que nous allons mettre en évidence, cependant l’extrait de Nana contraste avec les autres, c’est aussi le plus moderne des quatre.

Les trois extraits de Manon Lescaut de Paul et Virginie et Atala ont en commun d’être des récits rapportés par un narrateur, bien après la mort de l’héroïne, en point de vue interne. Des Grieux raconte la mort de Manon, le vieillard de l’île celle de Virginie et Chactas celle d’Atala. Des Grieux et Chactas sont les fiancés de Manon et d’Atala.
Dans ces trois extraits les amants, au sens ancien, sont réunis, mais Des Grieux est le plus proche de sa bien aimée puisqu’il l’assiste jusqu’à la fin. Paul est le spectateur malheureux de la mort de Virginie à une certaine distance. Quant à Chactas il est proche d’Atala physiquement mais le prêtre se trouve entre eux et finit par accaparer tout l’espace.

Mort d'Atala par Girodet

Mort d’Atala par Girodet

Manon, Virginie et Atala suscitent la pitié, les trois récits sont écrits dans le registre pathétique, même si la mort de Manon est plus sobre, moins spectaculaire, puisqu’elle meurt d’épuisement après leur fuite éperdue. Des Grieux, Paul et les gens de l’île sont déchirés de douleur et Chactas est aussi bouleversé par la perte de celle qu’il aime.
La mort de Manon est rédemptrice, après avoir mené une vie dissolue elle est enfin devenue une héroïne pleine de dignité dans la mort. Virginie et et Atala meurent en chrétiennes voire en saintes, car leurs deux morts sont des sacrifices, Virginie se sacrifie pour sauver sa pudeur, Atala pour ne pas être parjure au vœu qu’elle a fait à sa mère et elle s’empoisonne. Virginie refuse de se dévêtir devant le marin pour le suivre dans les flots et ainsi sauver sa vie. Dans ce sens elles sont marquées par leur destin et sont des héroïnes tragiques, Virginie prédestinée à mourir vierge avec son prénom qui signifie pure et Atala liée par ce vœu de chasteté.
Le texte de Zola est différent en presque tout hormis le fait qu’il a un genre commun, celui d’être un extrait de roman. Le point de vue est omniscient, plusieurs personnages sont présents post mortem. Il s’agit presque d’un compte rendu de médecin légiste, d’un récit clinique insistant sur l’horreur du cadavre en décomposition. Les détails macabres suscitent la répulsion. Les personnages spectateurs n’éprouvent que de la curiosité. La description est théâtralisée et ne peut provoquer de compassion. Le récit est fait dans le registre hyper réaliste et s’inscrit dans le naturalisme. On pourrait bien entendu considérer que Nana est une héroïne dont la mort est aussi programmée par un destin héréditaire à condition de connaître l’ensemble du roman et même la série des Rougon-Maquart.

Pour conclure, on mesure l’évolution chronologique de la mort de Manon, sentimentale, influencée par les idées de Rousseau précurseur du Romantisme, à celles de Virginie et Atala qui sont de pures héroïnes romantiques jusqu’à Nana un personnage naturaliste sous le microscope de Zola.

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