Communication d'antan, Communication par mer et par terre au temps de la machine à vapeur

Transmission du courrier par voie maritime

Les machines à vapeur au service de la Poste : le paquebot

Aller de plus en plus vite, de plus en plus haut, et avec de plus en plus de puissance, est l’objectif de l’homme qui veut défier toutes les lois terrestres. Avec l’invention de la vapeur, la Poste va accélérer l’acheminement du courrier. Elle va utiliser la voie maritime et la voie terrestre de façon presque concomitante. Un des premiers navires mi-vapeur, mi-voilier, le Paris, est la propriété des frères Pereire, banquiers célèbres de l’époque. Dix paquebots-vapeur sillonnent déjà la Méditerranée en 1835. Les mêmes banquiers fondent en 1855 la Compagnie Générale Maritime, qui, pendant vingt ans, va assurer les trajets entre Le Havre et New-York et entre Saint-Nazaire et les Antilles. Elle devient la Compagnie générale Transatlantique en 1861 et ses plus beaux fleurons se nomment le Washington, le Pereire et le Napoléon III. En échange du contrat signé avec l’Etat, elle s’engage à construire, tous les trois ans, quatorze paquebots. Mais, en 1851, Louis-Napoléon fait appel à une compagnie privée, les Messageries Nationales, qui devient les Messageries Impériales deux ans plus tard. En 1857, un paquebot-poste, La Guienne, est créé pour relier la France  et l’Amérique du Sud. En 1861, la flotte des Messageries était constituée de seize navires et les liaisons ont duré jusqu’en 1972. Dans certains endroits inaccessibles par d’autres moyens de communication, ou en cas de trafic insuffisant pour affréter un avion, comme la destination des îles Kerguelen par exemple, où séjournent des scientifiques essentiellement, les plis et les colis sont toujours acheminés par voie maritime, mais à une fréquence très réduite. Ce sont des cas exceptionnels.

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